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FLEECE, HOW AN OUTDOOR TEXTILE BECAME FASHIONABLE

La historia de muchas prendas y materiales clásicos está relacionados con la búsqueda de la funcionalidad, desarrollando productos o simplemente adaptando otros ya conocidos. El origen de Patagonia está relacionado con un descubrimiento casual, en un primer momento era Chouinard Equipment, una empresa dedicada al material duro de montaña que se adentró en el textil cuando descubrió que los polos de rugby eran perfectos para escalar porque el cuello impedía el roce de las cuerdas. Fue el primer paso de Chouinard en el textil y el origen de Patagonia, pero no fue la única ocasión en la que se inspiró en prendas tradicionales de trabajo.

Los pescadores del Atlántico a principios del siglo XX usaban prendas de lana sin tratar que les otorgaban un cierto grado de impermeabilidad e Yvon Chouinard, el fundador de Patagonia, se empeñó en encontrar un material que pudiera mantener esas características, con menor peso y un secado más rápido. Fue Malinda Chouinard, su esposa, quien encontró un nuevo material que mejoró en un proceso de desarrollo junto a Malden Malls, una compañía que hoy conocemos como Polartec. El resultado era el fleece o forro polar, un tejido suave y ligero que mantenía muchas de sus propiedades aislantes incluso mojado y que seca rápidamente. Con unas características parecidas a la lana, era hipoalergénico y retenía el calor, especialmente si se combinaba con alguna prenda protectora contra la lluvia. Además, podía fabricarse a partir de plásticos reciclados y el producto final era fácilmente reciclable. Malden Malls continuó desarrollando distintas versiones pero prefirió no registrar su patente para que cualquiera pudiera hacer uso de ella. Para Nacho Guillén, un estudioso de la historia de los tejidos tanto en su desarrollo como de su valor histórico, esa facilidad para su fabricación junto a su rendimiento hizo del fleece un producto muy popular desde el primer momento. Era más ligero que la lana, moderadamente hidrófugo y con un menor tiempo de secado.

Funcionó como una revolución en distintos aspectos, no tiene sentido usar una capa de aislamiento térmico si bajo ella llevábamos una prenda interior que absorbe el sudor, por lo que las marcas intentaron crear un complemento transpirable que estuviera cerca del cuerpo y una prenda exterior impermeable. Casi sin pretenderlo habían creado el sistema de tres capas que ha seguido siendo la base del diseño del producto outdoor.

El nuevo tejido implicaba también la posibilidad de nuevos colores, los habituales tonos naturales eran relevados por colores brillantes que a partir de ese momento se convirtieron en la norma del outdoor. La primera prenda de Patagonia con fleece creado a partir de plásticos reciclados tenía un tono muy particular debido al verde de algunas de las botellas.

Cuatro décadas después, el fleece sigue de actualidad. Según la mirada experta de Nacho Guillén, es un tejido que ha ido evolucionando mejorando sus características técnicas y sus modos de producción, que en la actualidad implican procesos más sostenibles. ¿Y cuáles son las marcas y prendas que mejor han sabido aprovechar las capacidades del fleece? Según Guillén, el propio carácter popular del fleece le ha colocado lejos de los buscadores de glorias vintage, pero sí que podemos identificar algunas prendas icónicas. En palabras de Guillén: “En primer lugar estaría la Synchilla Snap-T de Patagonia, es la prenda que inventó el fleece y el fleece se inventó para esa prenda. Diseño simple y con funcionalidad concreta que por su relevancia histórica es la número uno. Luego estaría el Denali de The North Face, no por ser históricamente relevante sino porque se ha convertido en el patrón clásico del fleece con apliques de nailon. No sé si llegará al status de grail, pero sí son tendencia los fleece de Kapital. El paso de tendencia a grail lo decide el tiempo, pero los estampados Damask y Boro tienen ese aura de grail, y es quizás la marca que ha hecho un uso del fleece mas creativo, tanto desde un punto de vista del producto como de la repercusión. Además, incluiría el Mars R2 de Patagonia, una versión de la prenda del ejército estadounidense que podría estar más cercano a un mundo de coleccionista”.

El fleece, un elemento nacido de la funcionalidad en la montaña ha construido un imaginario outdoor que ha sabido adentrarse en el mundo urbano con el imprescindible apoyo de Shia Labeouf, el icono de la reinterpretación del normcore.

The story of many garments and classic fabrics are linked to the search for functionality, developing products or simply adapting other well-known ones. The origin of Patagonia is linked to a casual discovery, to begin with, it was Chouinard Equipment, a company dedicated to hard mountain gear that got into fabrics when they discovered that rugby polos were perfect for climbing because the collar prevented rope friction. This was Chouinard’s first step towards fabrics and the origin of Patagonia, but it wouldn’t be the only time in which they would be inspired by traditional workwear pieces.

                           

Fleece, the result of the pursuit of perfection

 

At the beginning of the 21st-century, the fishermen of the Atlantic used untreated wool garments that gave them a certain degree of impermeability and Yvon Chouinard, the founder of Patagonia, insisted on finding a material that could keep with those characteristics but that was lighter in weight and that could be dried faster. It was Malinda Chouinard, his wife, who found a new material that improved in the developmental process with Malden Malls, a company that we now know as Polartec. The result was fleece, a soft and light material that kept many of its insulation properties even when wet and that dried quickly. With characteristics that were close to wool, it was hypoallergenic and a heat retainer, especially if it was combined with a garment that protected against the rain. Also, it could be manufactured from recycled plastics and the final product could be easily recycled. Malden Malls continued to develop different versions but preferred not to register their patent so that everyone could make use of it. For Nacho Guillén, a scholar of the history of fabrics both in its development and its historical value, its ease of fabrication along with its performance made the fleece into a very popular product from the very beginning. It was lighter than would, moderately damp-proof and had less drying time.

Patagonia Classic Retro-X JacketPatagonia Classic Retro-X Jacket
Patagonia Classic Retro-X Jacket
The North Face Denali Fleece Jacket x Alfie KunguThe North Face Denali Fleece Jacket x Alfie Kungu
The North Face Denali Fleece Jacket x Alfie Kungu
KAPITAL Bonding Fleece Beach VestKAPITAL Bonding Fleece Beach Vest
KAPITAL Bonding Fleece Beach Vest

The revolution of waterproofing and insulation

 

Fleece worked as a revolution in different aspects, there’s no need to use a thermal insulation layer if you wear an undergarment that can absorb sweat, which is why brands tried to create a breathable complement that sat closer to the body and an exterior waterproof garment. Without even knowing it, they had created the three-layer system that has continued to the basis of outdoor product design.

 

The new textile also meant the possibility of new colours, the usual natural tones were changed for brighter colours that from that moment on became the norm in outdoor clothing. Patagonia’s first garment with fleece was created from recycled plastics and had a very particular tone due to the green of some of its bottles.

 

Four decades later, the fleece continues to be relevant. According to Nacho Guillén’s expert view, it is a texture that has been evolving by bettering its technical characteristics and production methods, which nowadays mean more sustainable methods. And which are the brands and garments that have known to take advantage of what fleece has to offer? According to Guillén, the very popular nature of fleece has placed it far from those who search for vintage finds, but we can still identify some iconic pieces. In the words of Guillén: “In the first place it would be Patagonia’s Synchilla Snap-T, it is the garment that invented fleece and fleece was invented for that garment. It’s a simple design with specific functionality that for its historical relevance it is considered to be the number one. After that would be The North Face’s Denali, not for its historical relevance but because it has become the classic pattern for fleece with nylon appliqués. I don’t know if it will reach grail status but Kapital’s fleece is definitely trendy. Only time can tell whether something will go from being a trend to becoming a grail but the Damask and Boro patterns have that grail aura and perhaps it is the brand that has made use of fleece in a more creative way, both from the product's point of view and the repercussion of this. . Also, I’d include Patagonia’s Mars R2, as a version of an American military piece that could be closer to a collector’s item”.

 

The fleece, an element born out of mountain functionality, has built outdoor imagery that has known how to get inside the urban world with the indispensable support of Shia Labeouf, the icon of normcore reinterpretation.

Battle the cold with Kapital and The North Face

Damask Virgin Mary Fleece JacketDamask Virgin Mary Fleece Jacket
Damask Virgin Mary Fleece Jacket
Denali JacketDenali Jacket
Denali Jacket
Jacquard Extreme Pile Fleece JacketJacquard Extreme Pile Fleece Jacket
Jacquard Extreme Pile Fleece Jacket